Os Capitals chegaram aos playoffs e uma temporada surreal continua

FILADÉLFIA — Grande parte da alegria nos esportes baseia-se na expectativa que precede uma celebração, nas circunstâncias que cercam uma conquista. Então aqui estavam os Washington Capitals – não aqueles antigos Washington Capitals, disputadores da Stanley Cup, mas uma versão diferente com uma nova realidade – reunidos em um grupo sorridente no gelo do Wells Fargo Center. Eles batem violentamente na cabeça um do outro, as luvas batendo nos capacetes. Então, com uma vaga nos playoffs garantida, eles pularam juntos, um círculo de alegria após uma temporada de indescritível indiferença.

Os Capitals retornaram à pós-temporada da NHL com uma vitória contundente por 2 a 1 sobre o Philadelphia Flyers na noite de terça-feira, garantindo a vaga final como wild card na Conferência Leste, essencialmente vencendo o jogo 7. Rodada 0. Ao fazer isso, eles ganharam um encontro com o gigante New York Rangers. Expire porque a vaga foi conquistada e a viagem valeu a pena. Agora, o gancho novamente.

Mas aproveite mais este: um time que trocou o herói da Stanley Cup, Evgeny Kuznetsov, trabalhou bem por causa disso, superou o desempenho e as lesões e ainda foi vendido no prazo de negociação porque o futuro imediato parecia sombrio – aquele time estava dentro. Não, desculpe. A equipe venceu seus últimos três jogos em quatro dias barco Quando nenhuma outra solução funciona.

“Unreal”, disse Alex Ovechkin, cujo gol no primeiro período foi o 31º da temporada, o 853º de sua carreira e, dada a forma como os Caps têm marcado ultimamente, pareceu um milagre.

“Nós lutamos com muitas coisas acontecendo [the] Prazos, lesões, Kusi”, continuou ele. “Mas acho que a confiança dentro do vestiário foi enorme. Gostamos do processo. É especial. É por isso que jogamos hóquei.

É por isso que assistimos.

Deixe as conquistas de lado por um momento. A ironia de como isso aconteceu não pode ser exagerada. Com dois pontos na terça-feira – no regulamento ou na prorrogação – os Capitals vão garantir a última vaga. Mas para permanecerem vivos, os Flyers precisam de uma vitória regulamentar – e de ajuda na forma de Montreal derrotar Detroit.

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Isso significou um empate no final do jogo – e uma oportunidade de prorrogação, em que os Caps marcariam o 90º ponto para eliminar o Philadelphia – essencialmente empurrou os Flyers para o déficit.

Portanto, para o técnico do Filadélfia, John Tortorella, a retirada do goleiro Samuel Ersen aconteceria mais cedo do que o normal – faltando mais de três minutos para o fim e o placar empatado. Exceto pelo mesmo momento, a quase 640 quilômetros de distância, Detroit marcou a cinco segundos do fim para forçar a prorrogação em Montreal. Os Red Wings tinham o que queriam. Os panfletos foram removidos. Ersen esvaziou a rede de qualquer maneira – e o veterinário do Caps, DJ Oshie, jogando com problemas crônicos nas costas, depositou o vencedor do jogo na rede vazia.

Que ajuste para este grupo – que ajuste louco.

“Quase todos os jogos foram um Jogo 7 para nós”, disse Ovechkin. “Às vezes não ganhamos pontos, ainda estamos na batalha, e então é uma situação maluca até esta noite.”

“Recebi a notícia do jogo contra o Detroit logo depois que eles marcaram o gol vazio”, disse Tortorella. “Acho que aconteceu bem perto.”

Tão próximos – e para Washington, muita sorte. Porque este time – que marcou dois ou menos gols em 42 dos 82 jogos deste ano, empatado em quarto lugar na NHL – não parece capaz de forçar outro se o jogo for cinco contra cinco. Essa luta para marcar contribuiu para o diferencial de menos 37 gols do Caps, o pior de qualquer time dos playoffs deste século.

Eles são limitados, é claro. Há muito mais alegria.

“Seja você John Carlson, seja Hendricks LaPierre, Connor McMichael, 'Oh', você pode ver os rostos naquela sala”, disse o técnico do primeiro ano, Spencer Carberry. Impressionante em estilo e mensagens. “Eles estão todos em diferentes estágios de suas vidas e carreiras. Mas qualquer que seja a sua situação, quer você esteja no primeiro ano jogando como muitos de nossos jogadores ou na 17ª temporada – você pode dizer o quanto eles querem encontrar maneiras. Todas as noites para vencer.

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É incrível como esse elenco é superficial contra os antigos times gigantescos do Capitals que chegaram aos playoffs. No ano da Copa de 2018, o aspecto mais notável da comemoração dos Caps após a vitória na primeira rodada sobre o Columbus foi o quão moderado foi. Foi uma viagem de negócios. Esperava-se um segundo turno. O que importava estava no horizonte, além.

Esses chapéus não são aqueles chapéus. Tudo bem também.

“O ímpeto está do nosso lado”, disse Oshie. “Há muitos jogadores nesta sala que não chegaram aos playoffs ou mesmo jogaram nos playoffs, e estão começando a aprender dedicação e foco, intensidade e altruísmo.

Isso porque toquei esse estilo por mais de um mês.

Antes da temporada, chave para ser a melhor versão dos Capitals, Kuznetsov, um central talentoso, mas maluco, foi o melhor jogador de Washington durante sua campanha para a Copa. O pivô da franquia, Nicklas Backstrom, está de volta à saúde depois de ter que retornar de uma cirurgia de reconstrução do quadril.

Eles poderiam ter acrescentado um ano estelar ao goleiro Darcy Kumbert, que assinou um contrato de cinco anos no valor de US$ 26,25 milhões há uma temporada para trazer estabilidade a uma posição que Washington tem desfrutado pouco.

Resultados: Kuznetsov foi a pior versão de si mesmo, arrastando o time para baixo, conseguindo apenas 17 pontos em 43 jogos. Ele foi dispensado e depois negociado. As limitações físicas de Backstrom mudaram muito rapidamente. Ele deixou o jogo em novembro com um ponto em oito jogos. Kuemper acabou sendo substituído na rede pelo astro reserva Charlie Lindgren, que foi titular em 14 dos últimos 15 jogos do Caps e foi considerado “nosso MVP” por Carberry.

Portanto, o time que se reuniu no outono com esperança de retornar aos playoffs não foi o time que acabou lá. A escalação de terça à noite contou com Dylan McIlrath, poucos dias antes de completar 32 anos, mas jogando sua 75ª partida na NHL como capitão da principal franquia da liga secundária dos Caps. Se ele não ajudasse o gol de Ovechkin, ele teria pulado. Isso inclui Vincent Iorio, de 21 anos, escolhido para o draft de 2021, jogando sua nona partida na NHL. É uma lista híbrida para uma franquia em transição, com um núcleo antigo se encerrando e um novo núcleo agora se formando – talvez.

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“A jornada é incrível porque não é fácil”, disse Lindgren. “…É um privilégio jogar para esses caras.”

Eles serão azarões e azarões contra os Rangers, vencedores do Troféu Presidente. As crianças desta equipe não se lembrarão do fardo que Nova York teve de carregar, mas alguns dos líderes mais velhos sim. Os Capitals de 2010 conquistaram o mesmo troféu concedido ao time com melhor aproveitamento na NHL. Eles perderam na primeira rodada para o Montreal, oitavo colocado. As edições de 2016 e 17 do Caps ganharam o status de Presidents Trophy e não conseguiram passar do segundo turno.

Ponto: Nada é garantido. A escalação de Washington não é o que era ou esperava que fosse nesta temporada. Mas as crianças que poderiam fazer parte do núcleo do futuro – McMichael, Lapierre, Beck Malenstyn, Aliaksei Protas e outros – terão a chance depois de uma temporada.

“O local onde chegamos é muito valioso para o crescimento”, disse Carberry. “Mas agora, você quer fazer bem. Agora, não [say], 'Certo, ótimo.' Queremos jogar bem. … E todo mundo diria: 'Não temos nada a ver com estar aqui e o destino é diferente, blá, blá, blá.' Essa será a história. Tudo bem também. Isto é garantido. Isto é um fato. [But] Eu sei que esse time não ficará contente apenas nos playoffs da Copa Stanley.

Quando a buzina soou na noite de terça-feira, Karlsson – um veterano de 1.009 jogos da NHL, todos com um suéter Caps – ergueu o punho e chorou, depois foi até Lindgren para um abraço caloroso. O padrão não é estático. Mas para isso Estes são Os Capitals tiveram uma temporada de sucesso. Agora, a verdadeira diversão começa.

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